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La strage degli uccelli migratori

Centinaia di migliaia uccelli migratori sono morti di fame negli Stati Uniti

Centinaia di migliaia di uccelli migratori caduti dal cielo: questo è lo spettacolo apocalittico al quale hanno assistito negli Stati Uniti tra la fine di agosto 2020 e la prima metà di settembre. Un recente rapporto certifica che questi uccelli sono morti di fame.

La vicenda non aveva fatto molto rumore, anche se la discreta comunità di birdwatching statunitensi l’aveva definita una “tragedia nazionale”: alla fine della scorsa estate, nel sud-ovest degli Stati Uniti – New Mexico, Colorado, Texas, Arizona – forse qualche milione di uccelli migratori, sono stati vittime di un’ondata di una mortalità senza precedenti, alcune delle cui cause sono state appena chiarite.

Tutto è iniziato il 20 agosto, nel New Mexico, come testimoniato dalla CNN, i residenti e i biologi di questo stato scoprono che gli uccelli di giorno cadono sul terreno a centinaia, mentre altri mostrano comportamenti incomprensibili.

I passeri cadono dal cielo

Usignoli, merli, passeri e pigliamosche cadono dal cielo, si scontrano con le automobili, muoiono nei giardini e sui bordi delle strade, o addirittura, letargici, si lasciano avvicinare da esseri umani o vengono divorati dai predatori.

Molto rapidamente, gli scienziati si rendono conto che tutti questi uccelli hanno la caratteristica comune di essere piccoli migranti che percorrono distanze molto lunghe. Ogni anno, dopo aver trascorso l’estate in Alaska o in Canada, queste specie lasciano i paesaggi della tundra artica per tornare nei loro quartieri invernali in America centrale o meridionale.

Durante questo viaggio di diverse migliaia di chilometri, sorvolano gli Stati Uniti sudoccidentali, dove atterrano a tappe prima di riprendere il loro lungo viaggio. Quindi quest’anno qualcosa non è andato come previsto. Ma cosa?

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Foto: Allison Salas/New Mexico State University

Le ipotesi

Al momento degli eventi, sono state avanzate diverse ipotesi, una delle quali ha attirato maggiormente l’attenzione dei birdwatcher. Gli storici incendi che hanno devastato alcuni stati degli Stati Uniti occidentali, in particolare California e Oregon, potrebbero aver costretto questi uccelli migratori ad allontanarsi dai territori costieri, ricchi di acqua e cibo, per poi ripiegare. nell’entroterra, attraverso il deserto del Chihuahua, a cavallo tra Stati Uniti e Messico. Là sarebbero morti di fame. Ma i tempi non sono del tutto compatibili con la carneficina, poiché gli incendi boschivi iniziarono a settembre, mentre i primi uccelli erano stati trovati ad agosto.

Questo è il motivo per cui 170 piccoli cadaveri sono stati inviati al National Wildlife Health Center di Madison, nel Wisconsin, un laboratorio dell’Istituto di studi geologici degli Stati Uniti specializzato nello studio dei patogeni negli animali. Pubblicati alla fine di dicembre, i risultati di circa 40 autopsie hanno fornito alcune risposte.

Nessuna malattia virale, ma la fame

Secondo gli scienziati non si tratterebbe di malattie trasmissibili virali o batteriche, né di proliferazione di parassiti, né di avvelenamento di uccelli con pesticidi, poiché di questi ultimi non è stata trovata traccia nei campioni. Contro ogni aspettativa, l’interno dei polmoni non mostra alcuna lesione che giganteschi strati di fumo, dovuti agli incendi in California, potrebbero aver causato a queste specie, che sono molto sensibili all’inquinamento.

Rimane l’unico presupposto plausibile: questi uccelli migratori sono morti di fame. Circa l’80% delle carcasse analizzate dal laboratorio ha mostrato segni di esaurimento dovuti a fame: emaciazione, restringimento muscolare, insufficienza renale, fuoriuscita di sangue nell’intestino.

I risultati degli scienziati

Per Martha Desmond, professoressa di biologia alla New Mexico State University, vale la stessa conclusione. Dopo aver studiato anche i cadaveri, la studiosa ha spiegato al Guardian che gli uccelli avevano perso la maggior parte dei muscoli che gli consentono di volare, il che significa che il loro stato di fame potrebbe essere durato molto, troppo tempo.

I piccoli migranti probabilmente hanno iniziato il loro viaggio in un certo stato di malnutrizione, poi hanno riscontrato una ricorrente mancanza di cibo durante il viaggio.

Mentre si dirigevano verso la costa occidentale degli Stati Uniti, gli incendi catastrofici li avrebbero costretti, per la maggior parte, a dirottare verso la zona sud-occidentale del paese, proprio dove alcuni stati, come il New Mexico, hanno vissuto uno degli anni i più aridi della loro storia.

L’ariditá uccide gli insetti

Quindi costretti da un lato dagli incendi, dall’altro dall’aridità che uccide gli insetti e le bacche di cui si nutrono, gli uccelli avrebbero subito due ovvie conseguenze del riscaldamento globale.

I migranti sono particolarmente minacciati dal riscaldamento globale, perché le variazioni estreme di temperatura sconvolgono il ritmo del loro esodo. Partiti troppo presto l’anno scorso, le centinaia di migliaia di uccelli non avevano immagazzinato abbastanza cibo e un’eccezionale siccità sul loro cammino ha posto fine alla loro morte.

Secondo uno studio su larga scala pubblicato nel 2019 dalla rivista Science, le popolazioni di uccelli migratori negli Stati Uniti sarebbero diminuite del 13,9% tra il 2007 e il 2017. Considerando tutte le specie messe insieme, il calo degli ultimi cinquant’anni sarebbe stato di 25 %, tre miliardi di uccelli in meno in Nord America dal 1970.

Albert Einstein spiegava: “Se le api scomparissero dalla terra, per l’uomo non resterebbero che 4 anni di vita”, credo che queste morie di uccelli dovrebbero farci riflettere, la crisi climatica riguarda tutti gli esseri viventi.

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Gianfranco Mascia
Ecologista, giornalista, scrittore. Tra i fondatori dei Verdi dell’Emilia Romagna, è attualmente Responsabile comunicazione Capo ufficio stampa della Federazione dei Verdi. Fondatore dei comitati Bo.Bi e animatore dei Girotondi e del Popolo Viola. Il suo ultimo libro “Come osate” ripercorre l'avventura dei Fridays For Future attraverso le testimonianze dei suoi attivisti.

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